pluto
In 1928 stuurde een amateur-sterrenkundige uit Kansas, Clyde Tombaugh, haarfijne waarnemingen van planeetbewegingen naar het Lowell Observatory in Arizona. In plaats van het verwachte commentaar kreeg hij een baan als juniorsterrenkundige aangeboden. Hij moest in talloze foto’s van de ruimte achter Neptunus op zoek gaan naar een negende planeet: Pluto.
De ontdekking van de Kuipergordel verschafte een kader voor Pluto in het zonnestelsel. Het bleef echter het grootste bekende object uit de Kuipergordel en zo kon de status van planeet standhouden. De bekendmaking in 2005 dat met foto’s uit 2003 een trans-Neptuniaans object was gevonden dat groter is dan Pluto, riep echter weer vragen op over de status van Pluto. Ook al is de precieze afmeting nog niet bekend, Xena (2003 UB 313) is beslist groter dan Pluto. Het is het verste object in ons zonnestelsel en heeft waarschijnlijk een omloopbaan die meer dan 550 jaar duurt. Infrarood beelden van Xena wijzen op de aanwezigheid van methaanijs op het oppervlakte. Pluto is het enige andere object uit de Kuipergordel waarvan men denkt dat er methaanijs op het oppervlak is. De Internationale Astronomische Unie (IAU) moest over Pluto een beslissing nemen. Als Pluto een planeet zou blijven diende Xena die status ook te krijgen. Dat zou tot problemen kunnen leiden, want door steeds betere telescopen worden er waarschijnlijk steeds meer grote trans-Neptuniaanse objecten ontdekt. In het begin van de éénentwintigste eeuw werden Setna en Quaoar al ontdekt. Ze zijn kleiner dan Pluto, maar groot genoeg om de discussie over Pluto op gang te houden. De IAU heeft op 24 augustus 2006 de knoop doorgehakt: Pluto was voortaan nog slechts een ‘dwergplaneet’.
Elk jaar worden meer en meer trans-Neptuniaanse objecten ontdekt. In de éénentwintigste eeuw is dit een belangrijk onderzoeksgebied. Wetenschappers zoeken andere en grotere onderdelen van de Kuipergordel en proberen hun samenstelling te begrijpen. Pluto is tot nu toe nog niet door een sonde bezocht. De eerste die er zal arriveren, het ruimtevaartuig New Horizons, is in 2006 gelanceerd. New Horizons vervangt de missie Pluto-Kuiper Express die voor eind vorige eeuw was geplanned, maar om financiële redenen werd geschrapt. De missie werd met enige haast in elkaar gezet zodat de verkenner op Pluto aankwam voor de atmosfeer verdween. Dit heeft hij gehaald, in 2015 is hij aangekomen en de atmosfeer was nog aanwezig. De sonde zal veel vragen proberen te beantwoorden rond Pluto en Charon en dan verder naar andere objecten in de Kuipergordel gaan kijken. Als de sonde iets interessants ziet, kan hij daar naartoe worden gedirigeerd. Het heeft meerdere jaren geduurd voor de missie Pluto bereikte, na Jupiter als katapult te hebben gebruikt.



Pluto + Charon (maan)

Wilt u ons contacteren dan kan dat